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ABC del cáñamo: beneficios industriales y medioambientales

Fecha de publicación: 23 de marzo de 2020.

Con los avances en la regulación del cannabis frecuentemente surge la duda sobre el cáñamo, si es o no es marihuana (no lo es), y si tiene beneficios aparte de los del cannabis medicinal. La planta de cáñamo es muy versátil y tiene gran variedad de aplicaciones más allá de la medicina, de las cuales hablaremos aquí.

Este artículo fue creado para orientar a profesionales de la salud y require algunos conocimientos técnicos para su lectura y comprensión. Si deseas leer una versión más sencilla de este artículo dirigido al público en general, haz clic aquí.

Esta es la segunda entrega de nuestra serie “ABC del cáñamo”. Puedes acceder al primer artículo de la serie haciendo clic aquí

El cáñamo ha sido un cultivo ampliamente utilizado a lo largo de la historia y se le ha dado una gran variedad de aplicaciones.

En ICAN ya hemos hablado de sus usos medicinales gracias a sus cannabinoides como el CBD, pero ahora hablaremos sobre sus otros beneficios.

Esta planta puede usarse como alimento, textil y en otras industrias sin causar grandes estragos medioambientales y, por el contrario, puede ayudar al desarrollo sostenible. 

Ya sea que se transforme en alimento, ropa o autopartes, la producción de cáñamo ayuda a limpiar los suelos e incluso ofrece un hábitat a colonias de abejas que se han visto amenazadas por la erosión y destrucción del medioambiente.

El cáñamo es una variedad de la planta del Cannabis con bajo contenido de THC, es decir que no causa efectos psicoactivos, y concentra mayor cantidad de CBD que suele utilizarse para fines medicinales gracias a sus propiedades ansiolíticas, antioxidantes, antiinflamatorias y como reguladora del sistema inmune.

También pueden extraerse de ella materiales para fines industriales. El mercado global de productos manufacturados a base de cáñamo asciende a más de 25 mil productos, divididos en nueve submercados: agricultura, textiles, reciclaje, automotriz, muebles, alimentos y bebidas, papel, materiales de construcción y cuidado personal. [1]

  • Del tallo se obtienen fibras: utilizadas principalmente para producción de textiles y cuerdas, que destacan por su resistencia, facilidad para ser teñidas y por bloquear la luz ultravioleta. Es más rígida que el algodón y rinde hasta tres veces más.
  • Pulpa: se usa para la producción de diversos materiales de construcción, aislantes y papel. 
  • Las semillas: por su alto valor proteico y graso pueden usarse como aceite para cocinar, alimento o suplementos alimenticios. [1]

Derivados del cáñamo como productos sustentables

Es una tendencia mundial el auge de nuevos productos sustentables. Los cultivos sustentables tendrán ventajas no solamente por sus menores requerimientos de materiales, energía y agua, sino que tendrán prioridad en las políticas públicas como estrategias de prevención y preservación del medio ambiente.

La planta de cáñamo tiene una gran adaptabilidad al medio y requiere significativamente menos gasto de energía y materiales que otros cultivos como el algodón, la soya o el maíz: [2]

  • Ocupa poco espacio en la siembra.
  • Es resistente a los insectos (utiliza menos pesticidas).
  • Se desarrolla en solo 120 días.
  • Puede tener hasta 3 cosechas al año.

Algunos de los usos y ventajas de su utilización son las siguientes:

Como alimento

Las semillas de cáñamo se pueden comer enteras o sin cáscara, crudas o tostadas, con o sin sabor añadido. También se pueden producir aceite, harina y polvos de proteína a partir de ellas; a su vez, con estos insumos se puede preparar casi cualquier alimento.

Contienen muchos nutrientes necesarios para mantener una dieta balanceada. La mezcla de omega 3, omega 6, hierro, vitamina E y todos los aminoácidos esenciales la hace uno de los alimentos con mayor fuente de nutrientes de todo el mundo. Además, sus proteínas son más fáciles de digerir que las proteínas animales. [3]

Industria automotriz

Las fibras obtenidas de la planta de cáñamo son muy utilizadas en la industria automotriz por su resistencia y durabilidad. En 2002, tan solo en Europa se utilizaron 25 mil toneladas de fibra. Firmas de automóviles como BMW, Ford, Porsche, entre otras, han incursionado en el diseño de automóviles con fibra de cáñamo.

Es probable que esta tendencia continúe al alza conforme estas formas de manufactura sigan actualizándose. Pero más importante aún, es que la fibra de cáñamo posee mayor resistencia que el acero, los costos de su producción son considerablemente menores y es un material biodegradable. [4] Actualmente, México es referente en la industria automotriz, por lo cual podría desarrollar y potenciar esta práctica de manufactura. Según el Instituto Nacional de Estadística y Geografía (INEGI), en 2017 esta industria aportó 3.7 % del PIB nacional y 20.2 % del PIB manufacturero, siendo la segunda actividad económica con mayor participación en este último rubro después de la industria alimentaria. [5]

En textiles

El cáñamo está teniendo un repunte como materia prima en las industrias textiles por varios motivos.

Su principal competidor es el algodón, que requiere de grandes cantidades de agua y pesticidas para crecer, mientras que la planta de cáñamo crece mucho más rápido, utiliza menos fertilizantes y prácticamente ningún herbicida, además de que absorbe menos nutrientes del suelo (conservándolos para futuras siembras). Por cada hectárea de algodón se producen 560 kilogramos de tela, pero el cáñamo produce 1,681 kg. [6]

La fibra del cáñamo es más resistente, absorbente y durable que el algodón. Aunque la fibra no es tan tan suave, se suaviza con el uso. Es fresca en temperaturas cálidas y térmica en el frío, impide el crecimiento de bacterias, no guarda olores, es resistente a los rayos UV y no pierde su forma ni se estira. [6]

Metas del desarrollo sustentable a través del cultivo de cáñamo

Este cultivo puede ayudar a impulsar las metas del desarrollo sostenible propuestas por instancias internacionales como la Organización de las Naciones Unidas (ONU), que han proyectado que las agendas de los países deben adaptarse a los objetivos del desarrollo sostenible. [7]

La producción de semillas de cáñamo puede fomentar una alimentación saludable gracias a la elaboración de diferentes derivados alimenticios. La inserción de las semillas de este grano en la dieta regional podría coadyuvar al cumplimiento de la meta para combatir el hambre.

Es un cultivo que preserva el ambiente, sus cualidades ecológicas son: [2]

  • Bioalmacenamiento de carbón. El cultivo absorbe el bióxido de carbono de la tierra y del aire en un proceso denominado “bio-captura”.
  • Fitorremediación. Proceso en el que la planta extrae y concentra ciertos elementos dentro de su ecosistema, algunas plantas pueden crecer en suelos cargados de metal, extraer metales a través de sus sistemas de raíces y pueden almacenarlos en sus tejidos sin ser dañados, de esta manera los contaminantes son removidos del suelo o se convierten en inofensivos para el suelo.
  • Es competitivo con las “malas hierbas” debido a su rápido crecimiento. Las plantaciones densas de cáñamo para producción de fibras dejan de lado los problemas con “hierbas malas” tras 3 o 4 semanas.
  • No requiere el mismo uso de pesticidas que otras fibras como el algodón. Esto debido a que la planta es robusta y resistente. Son pocos los hongos y las plagas de insectos en las plantaciones.

Además ¡ayuda a las abejas!

Los insecticidas, la tala inmoderada de los ecosistemas y el crecimiento de los medios urbanos han mermado la población de abejas a nivel mundial.

Científicos alrededor del mundo han denunciado y advertido que la latente extinción de las abejas provocaría desastres de gravedad mundial, debido a que estos insectos aportan uno de los grandes servicios ecológicos: la polinización.

Investigadores de la Universidad Estatal de Colorado descubrieron que las abejas acuden a las plantaciones de cáñamo como fuente de polen durante el final del verano. 

El investigador Colton O´Brien demostró que al menos 23 especies de abejas habían sido capturadas en cultivos de plantas de cáñamo. Dado que a finales de julio e inicios de septiembre otros cultivos ya han terminado sus periodos de floración, las abejas suelen entrar en estrés buscando fuentes de nutrientes para polinizar, pero es precisamente cuando los cultivos de cáñamo entran en floración. Así, el cáñamo se ha convertido en un recurso valioso para las colonias de abejas. [8]

En otra investigación realizada por la Universidad de Cornell, se realizaron repetidas colecciones de redes para abejas en granjas de Nueva York, y se observó que los cultivos de cáñamo eran visitados por 16 especies diferentes de abejas. Con esto se determinó que el cáñamo tiene el potencial de proporcionar un recurso nutricional crítico a una comunidad diversa de abejas durante un período de escasez floral y, por lo tanto, puede ayudar a mantener los servicios de polinización de todo el agroecosistema para otros cultivos en el paisaje. [9]

Conclusiones

Estas son solo algunas de las aplicaciones industriales del cáñamo, también puede utilizarse en la fabricación de plásticos, materiales de construcción, biocombustible y papel.  Esta planta ha sido estigmatizada gracias a las prohibicionistas que no consideran las múltiples utilidades de este recurso, su inserción en las economías del mundo podría ser una alternativa a la producción de miles de materiales sin grandes repercusiones en el medio ambiente.

Red de Médicos
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Palabras clave: medio ambiente, cáñamo, automotriz, alimentos, textiles, algodón, abejas, desarrollo sostenible, sustentabilidad, industria, cáñamo.

Referencias

[1] Johnson, S. (2018). Hemp as an agricultural commodity. Washington D.C: Congressional Research Service.

[2] Pino, O. (2019). Estudio de pre factibilidad para la creación de una empresa productora y procesadora de fibra de cáñamo industrial en la provincia de Pichincha para la exportación al mercado alemán en el periodo 2019-2029. Pontificia Universidad Católica del Ecuador.

[3] Kentucky Hempsters. (13 de noviembre de 2015). Why Are Hemp Seeds Considered a ‘Superfood’?. Leafly. Recuperado de <Sitio web>, última consulta el 20 de marzo de 2020.

[4] Onion, A. (2006). Hemp Cars Could Be Wave of the Future. ABC News. Recuperado de <Sitio web>, última consulta el 20 de marzo de 2020.

[5] INEGI. (2018).Conociendo la industria automotriz. Recuperado en <PDF>, última consulta el 20 de marzo de 2020.

[6] Ebskamp, M. J. (2002). Engineering flax and hemp for an alternative to cotton. TRENDS in Biotechnology, 20(6), 229-230.

[7] ONU. Agenda 2030. Recuperado de <Sitio web>, última consulta el 20 de marzo de 2020.

[8] O'Brien, C., y Arathi, H. (2019). Bee diversity and abundance on flowers of industrial hemp (Cannabis sativa L.). Biomass and bioenergy,122, 331-335.

[9] Ryan Flicker, N., Poveda, K., y Grab, H. (2019). The Bee Community of Cannabis sativa and Corresponding Effects of Landscape Composition.
Environmental Entomology, 20 (20), 1-6. doi: 10.1093/ee/nvz141